主任司祭 西川 哲彌(にしかわ てつや)

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今年も、8月いっぱいでトマトは終了しました。苗を植えたのが6月でしたから、実質2ヶ月のお付き合いでした。

今年は、新型コロナの感染防止で、「ステイホーム」が合言葉になり、家にいることが勧められました。それがきっかけになったのか、家庭菜園のみならず、庭先やベランダ等で、野菜やお花に挑戦する方が増え、どのホームセンターも、園芸コーナーが賑わっているとのことでした。

確かに、ホームセンターの園芸コーナーには、なんでも揃っていて、プランターと培養土、苗や種、支柱やジョウロまで、ありとあらゆるものが手に入ります。ステイホームで家にいる方がたにはお誂えの品々ばかりです。トマト、きゅうり、ナスは実れば、食卓に直行です。

話には聞いていたけど、育ててみればかわいいもので、店で買ったものより美味しい気がしますという話になるのです。教会のトマトも似たようなものです。ある日、小さな畑に畝が掘られ、トマトの苗が植えられた。20センチほどの苗が、瞬く間に1メートルほどに伸び、花が咲いて、小さな実に移って行きます。急いで、支柱を立てて、幹を支え、さらなる成長に備えます。

今年は、苗を植えるのが約1ヶ月遅れました。5月に、いつもの園芸店に行ったところ、すっかり売れ切れていて、手に入らなかったのです。特に、ミニトマトの苗は、4月の末にはなかったそうです。園芸店の主人は、「業者も慌てて、苗を育てているので6月には、元気な苗が入るから来てみなさい」と話してくれました。それで安心して、次を待ちました。言われた通り、行ってみると、元気なミニトマトの苗が並んでいました。

そういうわけで、1ヶ月遅れの植栽となりました。植えてみれば早いもので、7月末には、赤いミニトマトが取れるようになりました。全部で10本植えましたが、どの茎も太くなり、背丈も2メートル近くになり、芯を止めました。8月に入ると、取っても取っても次々と実がみのり、「どうぞ、取って食べてみてください。無農薬ですので」と呼びかけました。いつもの通りです。

さほど美味しいものではないけれど、直接、枝から取って食べるというのは不思議な味がします。「ナシ狩り、ぶどう狩り、イチゴ狩り・・」の趣(おもむき)です。特に、今年は、ミニトマトですから、簡単に5個や10個を取ることができます。毎週、土曜日の夕方のミサの後、初聖体の勉強に来る丸山さん姉妹の妹の智優(ちひろ)ちゃんは、勉強も楽しみですが、ミニトマトも楽しみにしていてくれました。

ところで、今になって白状すると、私は、畑のミニトマトとは別に、隠し玉のミニトマトを、二階の司祭室のベランダで育てていました。それは、園芸屋さんのトマトコーナーの片隅に、ヨレヨレのトマトの苗が二本置いてあったのを買ってきてたのです。ヒョロヒョロに育っていて、一応、値段が付いていました。店主さんに聞いてみると、「売れ残りの苗だよ。黄色い実がなり、甘くて美味しいよ。」とのことでした。一本用のプランターを二つ買ってきて、それぞれ一本ずつ植えて、毎日、水をやりました。枯れてしまうかと思っていたら、ともかくしっかりとしてきて、花も咲きました。それから、ヒョロヒョロしながら伸びてゆき、新しい花を咲かせ、二本の幹が、それぞれ、ぐんぐん伸びて黄色い実をつけるようになりました。

試しに一つ取って食べてみました。畑の赤いトマトより甘いことは確かです。あの、今にも枯れてしまいそうな苗が、どんどん育って、実をつけているのです。驚きました。聞くところによると、ミニトマトには、いろいろな色のものがあって、食卓が彩られることがあるそうです。

そこで、ふと思いました。石塚花壇に相談して苗を用意してもらい、来年は、トマト畑を黄色いトマト一色にしてみようかなと。早速、太田農園長に話してみたら、「いいわね。いいと思うよ。」との返事でした。実は、園長も、二階の黄色いトマトを味見したことがあるのです。新型コロナがどう展開するかわからないので、なんとも言えませんが、二坪の畑が、黄色に染まるなんて、考えただけでも楽しくなります。

花もそうですが、野菜も、水やりが大変です。トマトもそうです。朝晩、さらりと水を撒くと、じんわり、土地に染み込み、根を潤し、トマトの幹から全体に届きます。目に見えるようです。さらに、トマトを育てる時に欠かせないのは、脇芽を取る作業です。脇芽というのは、茎と葉の間から、勝手に育ってゆく枝のことです。ほっておくと、花が咲き実が稔るのですが、それは、全体の成長からすると、脇道になるので、賑やかに見えても、良い収穫にはつながりません。樹木で例えれば、枝払いにあたります。結局、毎日、成長を見守りながら、手を入れて行かねばなりません。手間がかかります。それが楽しみといえば楽しみです。

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